回到恐龍時代,臺灣找到最早化石有恐龍嗎?

書名:《穿越臺灣趣歷史:從猛獁象到斯卡羅,考古最在地的臺灣史》
作者: 賴祥蔚
出版社:時報出版
出版時間:2021年11月19日
書名:《穿越臺灣趣歷史:從猛獁象到斯卡羅,考古最在地的臺灣史》
作者: 賴祥蔚
出版社:時報出版
出版時間:2021年11月19日

文/賴祥蔚

回到時代的臺灣,會看見什麼?

  美國好萊塢經典電影《侏儸紀公園》帶來恐龍復活的視覺震撼,歷久不衰。恐龍紀元的影像再現,一方面讓人驚嘆於千萬年歷史的浩瀚與多變,另一方面也怵感於人類自稱地球主宰卻始終渺小。

  人類能偉大,正在於會用腦、能反思。例如,恐龍為什麼滅絕?就是世人常問的問題。

  臺灣過去有恐龍生存過嗎?這就是許多人都曾經感到好奇的問題。

  中國大陸在戈壁沙漠發現許多恐龍,包括脖子最長的馬門溪龍,因為地層豐富、化石完整,有助於世人研究恐龍的演變。至於鄰近的日本,不但也出土了恐龍化石,而且還真的有小學生和國中生發現了恐龍化石,漫畫《哆啦A夢》的相關情節還真不是憑空想像。日本持續挖掘出許多恐龍化石,先前發現以及最近才確認了兩種新的恐龍化石,分別命名為「神威龍」、「伊奘諾的日本龍」。

  化石,是證明恐龍等古生物存在的最好證據,可惜的是,臺灣從開始有考古研究到現在,一直沒找到恐龍化石,直到西元2021年終於有了重大突破。儘管這個科學上的突破,可能跟很多人的預期非常不一樣。

  恐龍可以分成陸地跑的、天上飛的。最新的古生物學術名詞是區分為「非鳥類恐龍」與「鳥類恐龍」。有人可能會問:恐龍沒有水中游的嗎?還真的沒有。滄龍等「龍」經常被認為是「水中恐龍」,但其實是和恐龍這種「主龍類」完全不同類別的「鱗龍類」。

恐龍可能在兩億年前的三疊紀就已出現,在侏羅紀時稱霸地球長達一億多年,然後大約在6600萬年前的白堊紀上演恐龍大滅絕。

  一般民眾知道非鳥類恐龍早就已經滅絕,例如暴龍等凶猛巨獸。科學家推估,非鳥類恐龍應該完全滅絕了,這個時間點從地質年代來看,是中生代正要結束、新生代才剛開始的交界。不過一般人可能不知道,鳥類恐龍的演化還一直持續到今天。

  當代的西方科學家普遍相信鳥類的祖先就是恐龍。依此而論,我們平常看到的大小鳥類都是恐龍的後代。全世界目前已知有8600多種鳥類,臺灣則有超過600多種鳥類。既然鳥類是恐龍的後代,連生活中常見的小麻雀也是恐龍後代,當然可以推論在臺灣不難找到鳥類恐龍一路演化的後代以及化石,只是型態到底是比較像恐龍還是像鳥,程度有差而已。

  陸地的非鳥類恐龍已經滅絕,鳥類恐龍則是鳥的祖先。至於前述的滄龍等鱗龍,則是蜥蜴與蛇的祖先,不是恐龍一族。科學家估計在一億多年的歷史中,存在過大約一千種不同恐龍,有大有小,但是沒有水生恐龍。

  臺灣從日治時期就開始尋找化石,最知名的是台北帝國大學(現在臺灣大學的前身)的地質學教授早坂一郎,他在臺灣找到很多古生物的化石,但是從當時到現在,儘管考古學家們前仆後繼,卻始終沒有在臺灣找到恐龍化石,即使是鳥類的古生物化石也一直沒有找到。直到西元2021年。

  西元2021年,臺灣大學生命科學系的助理教授蔡政修在國際期刊發表了論文,證實了化石捐贈者侯立仁20多年前在臺南找到的一小塊古生物化石,就是地質時代更新世時期鳥類古生物所遺留的「跗跖骨」(小腿骨)化石,估計原本生存在距今80萬年前到40萬年前之間。

這塊古生物跗跖骨化石的長度約2公分、寬度約1公分,其實不算大,推估原本的大小應該只略大於現在的鳥類,以尺寸來看,比起想像中的鳥類恐龍真是遠遠不如。當然,在考古的學術發現上還是具有非常重大的意義。

  鳥類果真是從鳥類恐龍演變而來嗎?在多大程度上,鳥類的古生物化石可以看成鳥類恐龍化石?從鳥類恐龍變成鳥類,其間到底怎麼劃分,那是古生物科學家的研究課題。事實上,要怎麼定義恐龍,科學界一直都有辯論,也經常推翻先前的定義。

  可以確定的是,根據地層研究,臺灣應該不會有暴龍這類生活在地上的非鳥類恐龍,也不會有他們的化石。這是因為臺灣島浮出海面的時間,根據推估大約是在650萬年前,但是科學家認為非鳥類恐龍早在6600萬年前就完全滅絕。臺灣登上舞臺的時間遠比陸地恐龍滅絕的時間晚,所以非鳥類恐龍的化石不可能在臺灣出土,除非是鄰近大陸地區的恐龍化石被沖刷而漂流到臺灣,但是這個可能性不會太高,因為即使是大陸沿海的福建與廣東等省份,至今也沒有發現非鳥類恐龍的化石。如果臺灣有「哆啦A夢」的「任意門」,可別穿越到恐龍時代,因為一開門就會掉到海裡──6600萬年前臺灣還沒浮出來。

  南臺灣有化石重鎮,相較於此,北臺灣目前已知的古生物化石出土地點不少,包括新北市的林口、汐止、八里、新店、樹林及三峽;還有基隆市山區,以及桃園市的大溪、復興以及龜山。

  最值得一提的是新北市林口區的海邊,不只有古生物的化石,還發現了史前人類的文物。人類歷史久遠雖然比不上古生物,但是更有意義。「下罟坑遺址」的石器、陶片等文物,疑似是舊石器時代的遺物,距今超過7000年,僅次於臺東的長濱文化遺址。目前臺灣考古發現的人類文物,多數都屬於新石器時代。

頭社泥岩山區暴露出來的化石,大部分是各種的貝類等海相化石。記者謝恩得/攝影(圖/聯合報系新聞資料庫照片)

  其他比較為人所知的化石地點包括基隆市的八堵山,主要為海膽化石;新北市汐止山區也是以海相化石為主;桃園市大溪的大漢溪河畔,主要以螃蟹的古生物化石為主。

  再呈現一下簡單的歷史排序:非鳥類恐龍在6600萬年前滅絕、臺灣在650萬年前浮出海面、臺灣目前找到的古生物化石年代大約是100萬年前到數萬年前,至於臺灣找到的文物化石,大概是五萬年前至一萬年前,人類化石目前找到最早的是5000年前。

唐朝詩人李紳寫了一首著名的〈憫農詩〉悲憐農民之苦,詩句有云:「誰知盤中飧,粒粒皆辛苦。」想起鳥類恐龍的演變,不由得感嘆起昔日地球霸主歷經演化後的下場:「方知盤中雞,祖先皆霸主。」

●本文摘選自《穿越臺灣趣歷史:從猛獁象到斯卡羅,考古最在地的臺灣史》的序。


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